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业界访谈:收购内幕 — 为什么 iZotope 会将目光瞄准 Exponential Audio
北京乐城仕国际科技有限公司 / 2019-09-02
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备受尊敬的Michael Carnes于2012年创立了Exponential Audio,他所开发的那些独特美妙的强大混响一经推出就在音乐人和后期制作人的圈子里迅速得到热捧。然而在产品热卖以后Michael却有点力不从心了。就在这时,iZotope的首席执行官Mark Ethier正在为实现他们的高标准混响产品而努力。如你所见,iZotope最近宣布收购了Exponential Audio,因此这些热门的混响产品PhoenixVerb、NIMBUS、R2、R4、Excalibur、Stratus和Symphony 3D等现在都已被收编至iZotope麾下。以下是这次对两位创始人的采访概要,相信你可以从中读到很多重要信息。

为什么音频行业的收购事件较其他行业相对较少?

Mark Ethier:在iZotope的历史中曾经发生过四次收购,从这个角度来看我们的频率更高一点,不过我想说这种收购行为的确相对少见,因为这个行业的绝大多数人当初都是怀抱激情投身进来的,他们对自己的工作很热衷,因此并不像一些其他行业,人们从一开始就抱着把公司卖个好价钱的想法,这不是那种行业。我们也确实和许多公司恰谈过,他们也觉得合作起来会很棒,但他们更想拥有独立性,这是我所发现最常见的原因。

Micheal,你对音频行业中的收购又有何看法?

Michael Carnes:我觉得能合拍真的很难,早在90年代我就进入了音频行业,那时在为一家受人尊敬的小公司工作。后来我们和其他一些公司一起被一家大公司挖走。表面上看起来这些小公司被收购是因为这家大公司的首席执行官热爱他们所做的一切,但他却很少考虑如何将这些人拢在一起。我们中有一些人直接变成了竞争对手,所以最终的成绩并不好。很多时候,你必须了解这些公司的文化,如果有一些理念迥异的公司并存,那就很难让它们把劲往一块使。

iZotope 的收购策略是怎样的?这背后的力量是什么?

Mark Ethier:我们有一个长期的战略,并试图以一个公司的角度去决定要做什么。很多时候,收购的决定是需要抓住机会的,我之所以这样说是因为对Michael个人来说,找到一家合适的公司其实并不容易。因为你不仅拥有自己的技术,同时还要懂得适应团队以及这个公司的文化、产品、技术,然后公司就是从财务上去支持并促使把这些工作完成。有时是别人想与我们接触,有时是大家都有一些共同的事想做, 与Exponential Audio的情况就是如此,我们想做混响已经有一段时间了,我们正在寻找谁能做得更好。

Exponential Audio的产品是什么时候进入你的视线的, Exponential Audio的混响系列有什么特别吸引人的地方?

Mark Ethier:这可以追溯到几年前,我们第一次听说Exponential Audio还是从高端用户那,他们认为那是首选的混响。 后来当Michael认识公司里的人时,我不断听到人们说:“嘿!Michael这家伙感觉像是iZotope的人,他非常聪明又很谦虚,他有合作精神也很好学,他做了一些令人难以置信的事,开发了新的DSP和产品,尤其是那些混响。所有这些事情都碰到了一起,再加上我们自己后来做的产品调研,最后得出的结论是我们做不出足够好的混响,我们要怎样做才能更好?

iZotope所追求的混响难点在哪里?

Mark Ethier: 这是一个很好的问题,坦率的说我也不知道,因为我们从来没有真正做到。也许这个问题让Michael Carnes回答会更好。不过从我的角度来看,混响始终是艺术与科学的结合。 因此,尽管有科学的方法能正确制造混响,但那听起来并不一定逼真或者适合音乐,并且它们还很有可能会严重消耗CPU。 因此,制造混响的艺术在于你怎样才能制作出好听、逼真、适合音乐的混响,并且在性能上能有真正良好的表现,这就是我们一直为之努力的事情。

是什么让你把追求混响而不是延迟、饱和类的效果作为优先考虑的因素?你又怎样看待混响在市场上的地位?

Mark Ethier:混响效果是音频、电影和电视后期制作中必不可少的工具,而在音乐方面,它还是一个至关重要的创意工具,并且我认为混响在所有工具中是非常实用的。

iZotope真正要推动的事情之一就是寻找机会。我们称之为"系统性思维",我们到底该怎样跨越产品类型之间的界限?从这个角度来看,考虑到混响是整个音乐和后期制作过程的关键所在,因此我们就需要拥有可以自己完全掌控的混响产品加入进来。未来我们会有一些非常酷的事情要做,我们计划将Exponential Audio现有的技术融入我们的传统产品线,因此拥有一个真正强大的混响是长期战略的重要组成部分。

Michael,你为什么要为Exponential Audio寻求一笔收购?

Michael Carnes:这可以分为几个阶段,而且我很早就意识到会是这样。Exponential Audio的起飞速度比我想象中的要快,并且还在持续增长。我已经意识到总有一天会超出我自身的管理能力。因此我很早就开始关注不同的公司,观察并思考他们是如何经营自己的业务,又如何与客户之间拉近距离的, 我其实早就有一个备选清单。

iZotope很早就进入了我的视野,因为我很熟悉他们的产品,真的是既好用又养眼。我甚至在展会上还顺道去了iZotope的展位转悠,他们看上去总是那么精力充沛并能积极投入其中,而这正是我想要的。其实随着公司的发展,自己经营一家公司也是有利有弊。因为所有的事情都需要你亲历亲为,而且你还不能抱怨自己其实只是一名开发者。最初我还可以面带微笑地去面对各种业务,但在一年半以后,我开始意识到我应该更严肃地看待这个问题了,我无法应对繁复的客服工作,因为有些问题需要不断重复地回答,这是很耗精力的。

iZotope 和Exponential Audio好像都有意愿完成这次并购,那最终是如何落实的?

Mark Ethier:我们刚开始接洽的时机并不太合适,彼此都在询问这是最好的时机吗?直到去年底我们好像都觉得差不多了。有时其实就是水到渠成的事,我觉得这才是把握好时机的正确标志。我跟Michael有过一次时间很长的通话,这让我感觉到其实就只剩下无聊的法务工作了。为了确保并购程序的正确启动,肯定还有很多复杂的事情要处理,所以我与我的团队和 Michael 的接洽已持续了数月。

Michael Carnes:从我的角度来看, iZotope一直都被放在首选位置。大概一年前我们就开始更严肃地对待这件事情了,直到今年夏天才更深入并做出了最后的决定

Mark Ethier:一旦我们认为这样做是正确的,那我们就必须在财务上达成一个更高级别的协议,这对双方都是一笔不错的交易,然后我让Michael跟我们的团队询价。那是一个很严肃的阶段,一切都是积极的,直到最终达成了一致。

现在交易完成了,最终会有什么改变或是要保留下来的吗?你们又为Exponential Audio和iZotope的用户提供怎样的解决方案?

Mark Ethier:Michael和我的观点一致,也就是说如果我们没有客户,那我们也就不会坐在这。因此,我们必须竭尽所能来确保这一过渡期的平稳。这并非易事,但却是我们的指导原则,我们正在努力把Michael所拥有的知识搬运到我们的团队中去。

我认为最大的变化之一是我们可以通过遍布全球的销售网络和营销把产品推向全世界,让这些优秀的产品能被更多人使用。我们的客服24小时都会为用户提供支持。我们是真的希望把更多Exponential Audio的技术带进iZotope的天地,在现有的产品中得以持续发展。我们还将为这些产品加入一些iZotope 的用户界面元素以及用户体验。我相信随着时间的推移,iZotope 和Exponential Audio的品牌差别将不再明显。你可以预见到Exponential Audio的系列产品最终将会被纳入到 iZotope 的产品线中,与此同时,这些产品将更具备 iZotope的原生感。

Michael,你对这段过渡期又有什么看法?

Michael Carnes:对我来说最重要的事情当然是完善工作流程,我花费了很多时间试图把各方面的事情梳理好,以便让客户能以最快的速度获得他们需要的东西。随着时间的推移,我们希望将会有整整一代新人也许只知道iZotope,他们从来没有听说过Exponential Audio,这对我来说真的不是问题,因为我相信这样会更好。当然,你还会看到带有这两家公司基因的新产品,这真的会很有趣。

Mark ,你能更进一步说明吗? 

Mark Ethier:我们很愿意开发新类型的产品,但即使是做更传统的产品,我们也总试图要找出一些新东西来。我们正在计划开发出一些市场中尚不存在的新产品,这将有助于更高质量的音频制作。我敢打赌,没有一个DAW不需要混响,我也从来没有见过有人说自己有足够的混响,而我认为iZotope能为人们展示出一些前所未有的混响品种以及使用混响的方式。

Michael,你是以技术团队一员的角色加入到iZotope中来的,那你该如何进一步扩展自己从前做过的工作,这不仅包括Exponential Audio的解决方案,还包括你为 Lexicon 所做的一切,像 96L 和 PMC96 插件?你接下来都会做什么?

Michael Carnes:就当下而言,iZotope的技术团队在科学和数学方面的深厚背景,以及他们在探索意志和学术的专业性方面都是非常特殊的。说真的我有时并不确定自己是否应该呆在这个团队里,因为我的背景和训练实际上是音乐性上的,我带来的东西是我用实际经验做事的方式。我花了大量时间在真正的房间里录制过很多古典音乐。所以,我知道听起来应该是怎样的,而如果听起来不对的原因又是什么。 不过当你谈论直觉时必须特别小心,因为任何直觉都是基于你的感知。所以我认为能够退一步思考这件事能少走不少弯路,因为你的耳朵其实并不能真正准确地为大脑输送数据。我认为在神经学和感知科学方面将来会取得一些成果。

Mark Ethier:我可以补充一下吗?首先,我想纠正一下Michael 是完全属于这个团队的,但我想说若感觉自己不属于团队的原因其实就是因为拥有一个很棒的团队,因为它把那些非常优秀的人聚集在了一起。我们拥有物理建模、特殊加工、机器学习领域的领先专家。把这些背景完全不同的优秀人才放在同一间房子里将会挖掘出这个世界上前所未有的东西。这也就是我之所以能为Michael加入到这个团队而感到如此兴奋的原因之一,因为他对这件事的思考方式与团队的其他成员不同。这正是我们需要的,也是我们想要的,这将会推动这个行业继续向前发展。

你们认为这次收购的最佳结果是什么?在近几年内还有其他愿景吗?

Mark Ethier:我不想给出太多答案,但我可以梳理出两件事:一是我们正在从事一些非常有趣的工作,我们会将机器学习以及人工智能在数学、科学方面的力量与美妙的混响艺术相结合,我们正在为之努力并会最终把它推向市场;二是我们将要把现有的产品与 Michael 目前所拥有的技术相结合,以史无前例的方式打破产品之间存在的屏障。例如,我们可能会把混响的掩蔽效应与降噪技术关联起来等等,这是一种具有创造性的音频信号路径。

Michael Carnes:我在 iZotope 的企业文化中看到了在各个领域中所秉承的那种开放性。我看到了很多有创意的东西,我认为很难预测未来四、五年的情况,因为有很多原创性的想法正在这里被激发。
我更想从历史的角度来看待我的愿景。在过去的一百多年里,有很多专业的音频品牌始终都在为我们指明方向。这其中有很多品牌仍与我们同在,他们是这个行业的支柱。我真的很希望看到iZotope也能随着时间的流逝而被这样看待,一个为人们在工作方式上带来重大改变的公司,并且同时还能带来高质量与便利性,就像那些所有屹立不倒的品牌一样去完成使命。

我们刚才谈论到了很多方面的问题,还有什么没说到的吗?

Mark Ethier:我只想说,我创办这家公司是因为我是一个对音乐充满热情的人,而且我对技术也十分热衷。我关心并关注于能够帮助别人开发创造力。如果我能想到这一切的最好结果是什么,那就是让更多人创造他们引以为豪的艺术,其实就这么简单!

Michael Carnes:我也会跟进......

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